Un avión experimental de energía solar completó su primer vuelo de prueba de 24 horas con éxito jueves, demostrando que la aeronave puede recoger suficiente energía del sol durante el día para permanecer en el aire toda la noche.

La prueba lleva el proyecto suizo dirigido por un paso más cerca de su objetivo de recorrer el mundo utilizando sólo energía del sol. Piloto André Borschberg aliviado el Solar Impulse del cielo azul de la mañana clara hacia la pista en el aeródromo de Payerne a unas 30 millas (50 kilómetros) al suroeste de la capital suiza, Berna exactamente a las 9am (0700 GMT; 3 a.m. EDT).  Los ayudantes corrieron para estabilizar el avión pionero, ya que tocó tierra, asegurando que su envergadura masiva 207-pies (63 metros) no raspar el suelo y derribar a la nave.

“Hemos logrado más de lo que quería. Todo el mundo está muy contento”, dijo a los reporteros después de aterrizar Borschberg.

Vuelos anteriores incluyeron un breve “salto de pulga” y una prueba en el aire ya principios de este año, pero el intento de esta semana fue descrita como un “hito” por el equipo y viene después de siete años de planificación.  El equipo dice que ahora se ha demostrado que el avión monoplaza teóricamente puede permanecer en el aire indefinidamente, la recarga de sus baterías agotadas con 12.000 células solares y nada más que los rayos del sol durante el día.

Pero mientras que el equipo dice que esto demuestra que las emisiones en los viajes aéreos son posibles, no ve la tecnología solar para sustituir propulsión a reacción convencional a corto plazo. En su lugar, el propósito general del proyecto es poner a prueba y promover nuevas tecnologías de eficiencia energética. Proyecto co-fundador de Bertrand Piccard, él mismo un aeronauta récord, dijo que muchas personas se habían mostrado escépticos que la energía renovable cada vez se podría utilizar para llevar a un hombre en el aire y mantenerlo allí.

“Hay un antes y un después en términos de lo que la gente tiene que creer y entender sobre las energías renovables”, dijo Piccard, quien agregó que el vuelo era la prueba de las nuevas tecnologías pueden ayudar a romper la dependencia de la sociedad de los combustibles fósiles.

El equipo ahora se comenzará a construir un segundo avión solar que será más eficiente y tener una cabina más grande para permitir los vuelos más largos. El avión debe estar listo para los vuelos internacionales en 2013, dijo Borschberg.

El vuelo alrededor del mundo finalmente se hizo con cinco paradas en el camino. Borschberg despegó del aeropuerto de Payerne, poco antes de las 7 am del miércoles, lo que permite al avión para tomar el sol, mientras volaba de bucles suave sobre la Jura al oeste las montañas de los Alpes suizos.  El avión a medidas construidas con el fuselaje delgado y de la envergadura de un avión de pasajeros Boeing 777 logró subir a 28.000 pies (8.535 metros) y alcanzó una velocidad máxima de más de 75 mph (120 kph).

Borschberg, un 57-años de edad, ex combatiente suizo que llevaba un paracaídas – si acaso – esquivó bajo nivel de turbulencias y vientos térmicos, soportaron temperaturas bajo cero durante la noche y terminó el vuelo de prueba con un aterrizaje de ensueño de vítores y gritos de cientos de seguidores en el suelo.

“La noche es bastante larga, así que a ver los primeros rayos de la aurora y el sol de regresar por la mañana – que fue un regalo”, dijo Borschberg tras el aterrizaje.

Borschberg dijo que no hizo los ejercicios de yoga en la cabina del piloto para estimular la circulación sanguínea y se utiliza ejercicios de respiración y un rociador de agua para mantenerse despierto, cuando el avión no tiene piloto automático.  El ex jefe de la NASA piloto Rogers E. Smith, uno de los directores de vuelo del proyecto, elogió Borschberg hazaña de resistencia y el éxito general de la misión.

“Terminamos con una energía tal vez un 20 por ciento más de lo que de la manera más optimistas proyecciones,” Smith dijo a la AP.

Después de completar las pruebas finales en el avión después del aterrizaje, Borschberg abrazó a sí mismo con cautela antes de Piccard unstrapping desde la cabina de tamaño bañera que había pasado más de 26 horas de sesión pulg

“Cuando se quitó era otra época”, dijo Piccard, quien logró la primera circunnavegación del globo sin escalas en un globo, el Breitling Orbiter III, en 1999. “Uno de tierras en una nueva era donde la gente entiende que con la energía renovable que puede hacer cosas imposibles”.

Piccard se mostró confiado en el éxito del vuelo nocturno debería contribuir a garantizar los 20 millones de francos suizos ($ 19 millones) todavía falta para el proyecto de financiación privada, con un presupuesto total de 100 millones de francos ($ 95 millones).